Zea mays

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Zea mays L.

alt=Description de l'image Zea mays - Köhler–s Medizinal-Pflanzen-283.jpg.
Köhler, 1897, Medizinal-Pflanzen
Ordre Poales
Famille Poaceae
Genre Zea

2n = 20

Origine : Mexique

sauvage et cultivé

Français maïs
Anglais maize (Grande-Bretagne), corn (Amérique du Nord)

Résumé des usages
  • l'une des céréales les plus importantes au monde
  • 8 types connus, dont le maïs-grain (corné-denté), le maïs doux, le maïs à éclater.
  • amidon de maïs : nombreux usages en alimentation humaine et animale et en industrie
  • produits traditionnels : tortillas, chicha, pozole, tamales, pop-corn
  • produits modernes : pains, corn-flakes, amidon modifié, sirop de glucose, huile de maïs, plastiques
  • médicinal : styles


  • plante herbacée annuelle, dioïque, atteigant 2 m de haut (jusqu'à 9 m)
  • feuilles disposées sur deux rangs, linéaires lancéolées
  • panicule mâle terminale ; 1-2 épis femelles latéraux, à 8 rangs de fleurs ou plus, enveloppés dans de grandes bractées laissant pendre de très longs styles

Noms populaires

français maïs; blé d'Inde (Can)
créole guyanais mi (Pharma. Guyane)
wayãpi awasi (Pharma. Guyane)
palikur maiki (Pharma. Guyane)
anglais maize (RU) ; corn, Indian corn (Etats-Unis)
allemand Mais
néerlandais maïs, turkse tarwe
italien granoturco, granturco, mais
espagnol maíz
catalan blat de moro, dacsa, panís, panís de l'Índia, blat de l'Índia, milloc, milloca, moresc
portugais milho
polonais kukurydza
russe кукуруза- kukuruza
  • Voir l'étymologie de Zea
  • Maïs vient du nom taïno (Hispaniola) de la plante. Zea a été choisi par Linné, et désignait l'amidonnier en latin classique et en grec.


Zea mays L. (1753)

Zea mays L. subsp. mays est le maïs cultivé. Par ailleurs, deux types de téosintes sont classés comme des sous-espèces de Zea mays. La coque de leur fruit est triangulaire, alors que chez le maïs cultivé elle subsiste, réduite et vide, à côté du caryopse.

subsp. mexicana

Zea mays L. subsp. mexicana (Schrader) Iltis (1971)

synonymes :

  • Euchlaena mexicana Schrader (1832)
  • Zea mexicana (Schrader) Kuntze (1904)

Panicule mâle robuste de 1-20 branches, à épillets de 7,5-10,5 mm de long. Fruits de 6-10 mm de long. Cette sous-espèce groupe trois « races » allopatriques endémiques du plateau central mexicain (races Chalco, Durango et Central Plateau).

subsp. parviglumis

Zea mays L. subsp. parviglumis Iltis et Doebley (1980)

Panicule mâle délicate de 1-65 branches, à épillets de 4,5-7 mm de long. Fruits de 5-8 mm de long. Cette sous-espèce est divisée en deux variétés : var. parviglumis (race Balsas) et var. huehuetenangensis Iltis et Doebley (1980) (race Huehuetenango), sur les piémonts pacifiques du Guatemala et du sud du Mexique.

subsp. mays

Zea mays L. subsp. mays est le maïs cultivé. Par ailleurs, deux types de téosintes sont classés comme des sous-espèces de Zea mays. La coque de leur fruit est triangulaire, alors que chez le maïs cultivé elle subsiste, réduite et vide, à côté du caryopse.

Les maïs cultivés se classent traditionnellement en groupes de caractéristiques technologiques et morphologiques similaires. Il n'existe pas actuellement de classification sur d'autres bases.

Groupe Tunicata

français maïs vêtu, maïs tuniqué
anglais pod corn

Groupe Amylacea

synonyme :

  • var. amylacea Bailey (1902)
français maïs tendre
anglais soft corn
allemand Stärkemais
espagnol maíz amiláceo

Groupe Aorista

synonyme :

  • convar. aorista Grebensc. (1949)
français maïs corné-denté
anglais flint-dent corn

Groupe Ceratina

français maïs cireux, maïs waxy
anglais waxy corn
allemand Wachsmais
italien mais ceroso

Groupe Dentiformis

synonyme :

  • var. indentata Bailey (1902)
français maïs denté
anglais dent corn
allemand Zahnmais, Pferdezahnmais
italien mais dentato
espagnol maíz diente de caballo, maíz dentado
portugais milho dentado

Groupe Indurata

synonyme :

  • var. mays
  • var. indurata Bailey (1902)
français maïs corné
anglais flint corn
allemand Hartmais
italien mais pietra
espagnol maíz amarillo, maíz morocho
portugais milho córneo

Groupe Microsperma

synonyme :

  • var. everta Bailey (1902)
français maïs à pop-corn, maïs perlé
anglais popcorn
allemand Puffmais
néerlandais pofmais
italien popcorn
espagnol maíz chapalote, maíz de palomitas, maíz palomero (Mexique) ; maíz reventón (Argentine)
portugais milho pipoca

Groupe Saccharata

synonyme :

  • var. rugosa Bonafous (1836)
  • var. saccharata (Koern.) Aschers. et Graebn. (1898)
français maïs doux, maïs sucré
anglais sweet corn
allemand Zuckermais
néerlandais suikermaïs
italien mais dolce
espagnol maíz dulce ; choclo (Argentine)
portugais milho açucarado



  • Voir Corn in Buffalo Bird Woman's Garden Recounted by Maxi'diwiac (Buffalo Bird Woman) of the Hidatsa Indian Tribe (ca.1839-1932), edited by Gilbert Livingstone Wilson (1868-1930). Originally published as "Agriculture of the Hidatsa Indians: An Indian Interpretation" by Gilbert Livingstone Wilson, Ph.D. (1868-1930) Minneapolis, The University of Minnesota (Studies in the Social Sciences, #9), 1917. Ph. D. Thesis. Récit passionnant de première main.



Worldwide cultivated as a cereal and forage grass. Main producers are the USA (about 50% of the world production), SE Europe, Russia and the New Independent States (CIS), Italy, China, Brazil, Mexico, South Africa, Argentina, India, and Indonesia. W Europe and Japan are the main importers. In Central America maize had been the most important human staple cereal food since thousands of years, usually ground into flour for bread, cakes, and mash. In parts of Africa it became a staple during the 19th centuries. Because it is deficient in some essential amino acids, it must be supplemented by other food to avoid deficiency diseases. Maize grain is also one of the most important kinds of feed for intensive livestock breeding in developed countries. It is also processed into starch, syrup, sugar (glucose and maltose), edible oil from the germ, and more recently also into corn chips and tortillas as part of breakfast cereals. Many more specialised products are produced from maize grain constituents such as furfural, acetone, butyl alcohol, and different small ingredients used in the food industry.

Whole immature cobs are commonly used as vegetables, and very small ones are often served as a cocktail or gourmet dish. In the USA and Canada, "sweet corn" represents a remarkable part of the total corn market. Here mainly special cultivars are used where the conversion of sucrose to starch is more or less blocked. Improved "supersweet" hybrid cultivars have been developed more recently. Maize is also particularly grown as a green forage for livestock, and approximately since the begin of 20th cent. also for silage, especially in cooler temperate areas. Dry stems and leaves are suitable as feed and can be used for paper pulp.

Currently most of the high yielding fodder and grain cultivars are hybrid or double-hybrid strains because maize shows especially high heterosis effects. Further elevation of the protein quality is one of the main breeding objectives. Scientists continue to debate the ancestry of corn. The area of domestication was probably S Mexico (between Chiapas and Mexico City) where remains have been uncovered (dated at appoximately 5.000 BC) which are true corn with all of the characteristics of modern corn except size. Such plants have never been found in recent time. Therefore the most logical conclusion "the ancestor of corn was corn" (Mangelsdorf 1974) cannot be simply substantiated. Another theory regards annual teosinte as the ancestor. However, known remains of annual teosinte are not older but mostly much younger than those of maize. This could be explained if Z. mexicana subsp. parviglumis was the ancestral teosinte taxon as enzyme characters and first molecular data suggest (Doebley 1990). Most recently, a proposal that the maize cob arose by "sexual translocation" (Iltis 2000) from the terminal central spike of the male teosinte tassel replaced a former "Catastrophic Sexual Transmutation Theory" of the same author (Iltis 1983). Several important character changes can be explained well by this theory. In this connection, evidence is presented that initially the interest of prehistoric people may have been directed to teosinte as a source of sugar from the sweet pith and as a vegetable. Domestication for the grain began only when mutated fruitcases made the kernels more easily accessible (Iltis 2000). The competing third theory that a complicated series of single gene mutations should have been accumulated cannot explain the explosive evolution of maize which began about the time of teosinte's first appearence in the archeological record. Recently, former theories about a hybrid origin of maize (Harshberger 1893, Schiemann 1932) were re-substantiated by the results of new crossing experiments. Backcrosses and F2 populations of a hybrid of Zea diploperennis with a primitive maize contained annual teosintes as well as maize plants having typical characters of the modern maize (Mangelsdorf 1986). Recent crossing of Tripsacum dactyloides with Zea diploperennis gave fertile but perennial offspring that have larger ears and larger kernels than the earliest known samples of primitive domesticated maize but the identical chromosome number 2n=20 like modern maize (Eubanks 1995). The direction of maize domestication was strongly influenced by man's artificial selection for a single stem and large, easily hand-harvested cobs. Without doubt, teosintes and Tripsacum played a major role in the evolution of modern maize as a genetically complex species. Microfossil evidence underline that maize has been taken across the equator to South America already by 5.000 years BC where a secondary centre of diversity developed in Peru. Maize was already the main cereal in the Americas in 1492 and has been quickly distributed over the warmer parts of the Old World. Early in the 16th cent. it was cultivated at the Iberian Peninsula and Italy, and has been taken by the Portuguese to SE Asia and Africa. It was reported from other European countries in mid-16th cent. and apparently reached the E Mediterranean already at that time. From there it moved to Central Europe ("Turkish corn") where it became a commercial crop only in 18th cent. Indications for the presence of maize in Asia before Columbus are strongly under question.



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